研究:大人計數靠個「記」字 — ac

via Ash if / flickr

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大人眼中的簡單加減乘除,小朋友看來,是絕頂難題,需出動手指甚至腳趾。史丹福學者 Vinod Menon 經研究發現,相比起 7-9 歲的兒童,青少年與成人在單位數加數運算更傾向靠記憶得出答案。

原來這種分別與我們腦部神經回路 (neural circuit) 改變有關。團隊測試 28 位兒童的加數運算能力,相距一年後再測,他們在第二次測試時,減少數手指以及口中念念有詞。透過功能性磁力共振造影技術 (funtional MRI) 掃描兒童的腦部,團隊發現負責記憶力的海馬體 (hippocampus) 神經活動增加,而頂葉和前額葉皮質神經活動減少。

Menon 的團隊相信數理能力與神經訊號強弱無關,相反,海馬體與腦部其他地方的神經協調,尤與新皮質 (neocortex) ,更為重要。研究也解釋到為何有些兒童數理學習能力較高,而這種能力也對其他科目也有一定程度影響。不過,現時暫未知海馬體與新皮質交換什麼資訊,需更多後續研究尋找答案。

來源:
Nature, 17 Aug 2014

源頭論文:
Qin, S.Z., Cho, S.H., Chen, T.W., Menon, V. & et al. (2014). Hippocampal-neocortical functional reorganization underlies children’s cognitive development. Nature Neuroscience. Published online 17 August 2014doi:10.1038/nn.3788

-ac

神秘地洞出現只是先兆 — ac

阿拉斯加受暖化影響,凍土融化後出現「甲烷湖」,湖面上的氣泡是甲烷與水凝結而成。 via U.S. Geological Survey / flickr

阿拉斯加受暖化影響,凍土融化後出現「甲烷湖」,湖面上的氣泡是甲烷與水凝結而成。 via U.S. Geological Survey / flickr

俄羅斯上月出現的神秘地洞,據 Scientific American 報道,只是地球和北極鉅變的前奏而已。

雖然暫未有完整的理論,解釋俄國神秘地洞的出現,但這些地洞會因水循環而最終變成湖泊 (thermokarst lake) 。而水的比熱容 (specific heat capacity) 較空氣高,能吸收更多熱能,會進一步侵蝕附近以及原地洞下的凍土層。

北極圈也有類似情況出現。由於全球暖化,北極冰融化加快,少了冰面反射陽光散熱,形成惡性循環,致使北極的溫升比地球其他地方快一倍。德國地質學家 Guido Grosse 估計,在持續暖化的氣候,我們將看到至少百年未見的凍土層狀態,也會面臨從未見過的改變。

北極的永久凍土層中有八成是冰,泥土將會因融冰變成泥漿,並創造有利微生物生長的環境,將凍土中的已死植物分解成甲烷,隨之冒出湖面,有機會變成火焰湖;樹木因此失去抓力變得東歪西倒,其他的基礎建設也因而受破壞。

除了甲烷,凍土層亦儲存了約 1.7 兆億公噸碳,是現時大氣層二氧化碳含量的兩倍。據估計,在 2100年前,將會有 1200 億公噸碳因此而流出,足夠令全球平均氣溫上升 0.3℃ 。但相比起人類燃燒化石燃料所排放的碳仍然微不足道。

專家預測,北極圈將會有超過一公里闊、約四十公頃的土地下陷,且以每十年一公里的速度無止境地下陷。在 70 年代,俄羅斯也曾發現過一個超過七十米深的地洞,直到現在仍不斷擴大。

依據電腦模擬,阿拉斯加將有三分之一凍土融化,與加拿大和西伯利亞差不多。值得注意的是,電腦模擬較為保守且有誤差,現實的融化速度較快,受影響的地方也更多。雖然未知溫室氣體對凍土融化的影婚有多大,但肯定的是,我們使用化石燃料的速度愈快,北極圈溫升愈嚴重。

來源:
Scientific American, 5 Aug 2014

– ac

保護郊野公園不包括土地 我們小勝一仗 — ac

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文:ac

昨日 (7.8) , WWF 公布振奮人心的好消息:城規會決定大幅收窄三幅位於白腊、鎖羅盆與海下的「不包括土地」鄉村式發展範圍。

去年,規劃署將海下、白腊及鎖羅盆納入分區計劃大綱圖,擴大鄉村式發展地帶,嚴重影響郊野公園的生態環境。 WWF 發起聯署,希望市民為郊野公園「不包括土地」發聲。

城規會最終收到超過 10,000 個公眾意見,有逾 9,000 個反對聲音,顯示市民向不必要的郊野發展說不的決心。城規會現在作出讓步:

白腊(由 2.37 公頃減至 0.98 公頃)
鎖羅盆(由 4.12 公頃減至 2.48 公頃)
海下(由 2.60 公頃減至 1.95 公頃)

規劃署最近亦修訂其他「不包括土地」的分區計劃大綱圖,大幅減少鄉村式發展的面積。

伊波拉 “The next big one” ? — ac

schwarzey / flickr

schwarzey / flickr

文:ac

伊波拉病毒繼續不受控地肆虐西非,至今已有 887 人因感染病毒而死。正當大眾恐懼這人畜共通的病毒將會是繼沙士、中東呼吸綜合症另一可怕疫症,美國科普作家 David Quammen 就指伊波拉只是另一場全球性傳染病疫潮的預演:

So I don’t think this Ebola outbreak is the next big one. But I think it’s a dress rehearsal for the next big one.

The experts I talk to say the next big one will almost certainly be caused by a zoonotic virus, coming out of animals. And it’s likely to be one that is transmissible through the respiratory route — that is, through a sneeze or cough.

他亦認為伊波拉不經空氣傳播,威力不及沙士和中東呼吸綜合症,只要避免接觸病者以及野生動物的體液即可預防:

The experts I talk to say the next big one will almost certainly be caused by a zoonotic virus, coming out of animals. And it’s likely to be one that is transmissible through the respiratory route — that is, through a sneeze or cough.

Ebola is not an easily transmissible virus. It requires direct contact with bodily fluids.

來源:
npr.org, 5 Aug 2014

吃牛肉吃掉地球氣候 — ac

Ryan Thompson / flickr

Ryan Thompson / flickr

文:ac

2012 年,有 700 億頭牲畜成為全球 71 億人的果腹之物。當中的 15 億頭肉牛,對環境的破壞最為嚴重:牠們每日消耗 450 億加侖食水、 1350 億磅食物,但全球人口每天只消耗 52 億加侖食水以及 210 億磅食物。而對比豬與雞,牛佔用的土地與水分別多 28 倍與 11 倍,排放的溫室氣體也多 5 倍。

不同的氣候報告都指肉食,是促成氣候問題的兇手之一。2006 年聯合國報告指畜牧業的排放佔氣候轉變 18% ;而 2009 年 World Watch 研究就認為牲畜的排放佔轉變超過 51% ,其他報告的數字都在此百分比範圍內。我們也不要忘記全球被伐毀的樹林有 75% 是源自開墾農場,養飼牲畜。

前述的聯合國報告指,以二十年期限計算,甲烷比二氧化碳的氣候轉變潛在危機高 86 倍,氮化物更高 268 倍,畜牧業同時比全球所有交通工具排放的總和還要大,對環境的破壞性無容置疑。

我們不是要讀者即時轉吃素,但吃少點肉,足以救地球,比少揸車更有效。

來源:
The Guardian, 4 Aug 2014

神秘地洞:可能是環保警號 — ac

Marya Zulinova, press service of the Governor YaNAO

Marya Zulinova, press service of the Governor YaNAO

文:ac/tc

位於西伯利亞的亞馬爾半島 (Yamal Peninsula) ,最近出現一個直徑達三十米的神秘深洞,附近亦有兩個疑是同類的怪物。鍵盤學者亂猜一通,說是外星人傑作。據科學家的初步估計,成因令人更擔憂。

Google map

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俄羅斯研究團隊在接近地洞底部,探測到甲烷濃度達 9.6% ,是正常甲烷於大氣濃度的五萬幾倍。專家相信由於全球暖化,當地永久凍土融化,引致地下氣壓增加,甲烷衝土而出並發生爆炸。

Marya Zulinova, press service of the Governor YaNAO

Marya Zulinova, press service of the Governor YaNAO

Marya Zulinova, press service of the Governor YaNAO

Marya Zulinova, press service of the Governor YaNAO


單就 2012 、 2013 年,當地氣溫已比平均高攝氏 5 度;而過去二十年,地下 20 米的永久凍土 (permafrost) 則已上升了攝氏 2 度。由於亞馬爾半島地下蘊藏的天然氣極多,估計受全球暖化影響,未來將會出現更多類似的地洞。

而甲烷是溫室氣體,為地球吸收太陽熱能的能力比二氧化碳強二十倍。永久凍土大規模解凍釋出的甲烷,將會推動全球暖化的惡性循環,是氣候學家最擔心的全球暖化臨界點之一。

來源:
Climate Progress, 1 Aug 2014
Nature, 31 July 2014

帆水母發起佔灘行動 — ac

En Route Traveler / Twitter

En Route Traveler / Twitter

文:ac

注意,美國西岸加州、俄勒岡州沿岸正進行「佔灘」!

這批疑似「外星怪物」,真實身份是帆水母 (Velella) ,約 7cm 長,牠們的浮囊帶冰藍色,而且比常見的水母身上多一塊三角形帆板,遍佈全球溫暖水域,會隨水流飄浮,暴風雨出現之時,有機會被捲到海岸上,並集體被曬死。

MSidKelly / Twitter

MSidKelly / Twitter

雖然,美國西岸並非每年出現「佔灘行動」,但是次出現,源自月前吹襲加州的風暴,背後並無特別動機,大家放心。

來源:
Livescience, 1 Aug 2014