巨龍:史上最強化石出土完成/tc

2005 年,考察人員在阿根延 Patagonia 發現白堊紀巨型恐龍骨化石,震撼學術界。團隊負責人古生物學家 Ken Lacovara 形容這個重大發現有如付了首期買樓,一生將要賣命供款。

十年來古生物學界的協力合作,先由三個美國實驗室分工清理化石,然後經志願人仕用鐳射掃描了數千小時,研究團隊今年終於整理好標本及資料,昨天 (2014.9.4) 正式在科學期刋 Scientific Reports 宣佈,發現的骸骨屬於一頭仍在發育中的巨龍屬蜥腳類動物 Dreadnoughtus schrani 。這頭地球史上最巨型的陸上動物的體重和身型比最著名的暴龍 Tyrannosaurus rex 還要大幾倍,要以飛機來襯托:

「無畏巨龍」Dreadnaught schrani 體型要用波音 737 飛機來比較。Credit: Science Report

「無畏巨龍」Dreadnaught schrani 體型要用波音 737 飛機來比較。Credit: Science Report

絕無僅有的完整「無畏龍」化石

維基百科的 Dreadnoughtus 頁仍未有中文版。Dread nought 意謂無懼,廿世紀初的鐵造戰船亦以此為外號,取其身型龐大,其它動物名符其實地難望其背項,筆著姑且譯作「無畏龍」。重金贊助此項研究的創業家 Adam Schran 有幸留名古生物史,巨龍學名已定為 Dreadnoughtus schrani。

無畏龍 Dreadnoughtus shcrani 於阿根延 Patagonia 南部 Santa Cruz 省發現。 Licensed by Mikelzubi under CC BY-SA 3.0

無畏龍 Dreadnoughtus shcrani 於阿根延 Patagonia 南部 Santa Cruz 省發現。 Licensed by Mikelzubi under CC BY-SA 3.0

當年同時出土的無畏龍有兩隻,其中一隻的遺骸佔全部骨型的 70%,是史上絕無僅有的完整巨龍化石。大部份同類恐龍死後因為難以完全被淹埋,骨架被食腐動物破壞四散,所以紀錄上最完整的 Futalognkosaurus dukei 化石只有 27% 骨型。其實科學家對很多巨型恐龍的認識都由只佔 10%  骨型的化石估計出來,很多時候連這條股骨也沒有:

古生物學家 Kenneth Lacovara 與無畏龍股骨合照. Credit: Francie Diep

古生物學家 Kenneth Lacovara 與無畏龍股骨合照. Credit: Francie Diep

雖然無畏龍化石缺了頭⻣,但設計圖(文首)參考了近乎完整的骨骼化石 3D 掃描,相信和實物非常接近。讀者有興趣憑骸骨想像原物,可前往下圖中網址下載三維檔案,用 Adobe Reader 慢慢把玩。

Dreadnoughtus schrani 骸骨化石數碼模擬。 三維圖檔案按此下載

Dreadnoughtus schrani 骸骨化石數碼模擬。
三維圖檔案按此下載

科學家相信這頭曾稱霸南美的無畏龍「幸運地」被大量沙泥流徹底埋葬,得以數千萬年後從見天日。這幅罕有地完整的化石將會改寫及補充生物進化史上缺少的環節,及解答古生物學上很多難題,例如巨龍在家族譜上曾經歷過數次,還是一次過演化成陸上最巨型生物?怎樣從草食得到能量和養份維持龐大的生存需要,及怎樣進化?

對 Ken Lacovara 來說,今日只是樓盤正式「入伙」,在未來的日子,還希望這個「筍盤」不斷升值。

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